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Remonter le temps lors d'une douce aventure sudiste - Croisière dans le Mississippi à bord de l'American Queen

 

Monter à bord du grand navire American Queen, c'était comme entrer dans l'ère révolue de la splendeur victorienne. Je suis Michelle Daniels (directrice commerciale pour le Royaume-Uni et l'Europe chez Light Blue Travel) et j'ai rejoint l'American Queen pour une croisière d'une semaine entre la Nouvelle-Orléans et Memphis, afin de faire l'expérience d'une croisière sur le puissant Mississippi et d'explorer les villes provinciales pittoresques de la Louisiane et du Tennessee.

Lorsque vous montez à bord de l'American Queen, vous êtes immédiatement accueilli par un sourire étincelant et un charme typique du Sud : "Bonjour à tous, bienvenue à l'American Queen, c'est un plaisir de vous avoir à bord, madame". L'hospitalité méridionale rayonne sur l'ensemble du personnel et de l'équipage à bord, qui sont tous originaires des États du Sud et qui n'en feront jamais assez pour vous tout au long de votre voyage.

L'American Queen est un véritable bijou. Il s'agit du plus grand bateau à roues à aubes authentique jamais construit. Il se dresse fièrement avec ses cheminées noires ornées qui dépassent les "levées" du côté du fleuve - il est certainement chez lui sur le fleuve. Son intérieur a été décoré dans le style victorien du XIXe siècle, à l'époque où les bateaux à aubes étaient un moyen de transport populaire sur le Mississippi. Vous pouvez vous détendre avec un bon livre ou profiter d'une contemplation tranquille dans le salon des dames, jouer aux cartes ou vous lancer un défi dans une énigme dans la salle des cartes des messieurs, ou simplement retrouver des amis dans la galerie Mark Twain, qui donne sur la salle à manger J.M. White, toutes ces pièces étant décorées de façon unique avec des bois sombres et des meubles de l'époque victorienne. Mon endroit préféré pour me détendre était de m'asseoir sur le pont avant du pont 4 (pont d'observation), en face de la salle des cartes, de me prélasser sur les grands fauteuils à bascule et d'admirer les vues toujours changeantes du Mississippi et des rives tandis que le bateau glissait sur le fleuve dans une solitude paisible.

Les options de restauration à bord vont de l'informel Front Porch, qui propose un style libre-service et des repas en plein air, au formel repas à la carte dans la salle à manger J.M White. Les deux options sont disponibles pour le petit-déjeuner, le déjeuner et le dîner, selon votre humeur et vos goûts. Si vous avez un petit creux entre les repas, le Front Porch propose en libre-service du pop-corn, des glaces à la vanille et au chocolat (avec une grande variété de sauces) ou des biscuits faits maison, que vous pouvez accompagner d'une vaste sélection de cafés, de thés et de chocolats chauds, ainsi que d'une variété de jus de fruits à la pression 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7.

 

L'un des aspects de la croisière qui m'a surpris est l'incroyable talent des musiciens et des animateurs. Il n'y a rien de tel qu'un groupe en direct et les Steamboat Syncopators et l'équipe de divertissement ont fait étalage de leurs talents tous les soirs. Qu'il s'agisse d'une soirée autour du piano dans le salon des capitaines, d'une variété de spectacles musicaux dans le Grand Saloon ou des airs dansants de fin de soirée dans le bar animé de la salle des machines, tous les divertissements musicaux ont été exécutés en direct.

 

Notre première étape a été la Nottoway Plantation, une étape exclusive pour l'American Queen, avec un accès privé à la maison et au domaine. La Nottoway Plantation est le plus grand manoir antebellum encore existant dans le Sud, achevé en 1859. Notre visite a été guidée par un historien passionné et bien informé, John, vêtu d'une tenue victorienne typique, qui était fasciné par les propriétaires d'origine, la famille Randolph. Pendant que nous étions guidés de pièce en pièce, nous avons écouté de nombreuses histoires sur la famille et les enfants qui ont grandi et sur la façon dont ils ont réussi à sauver le manoir de la ruine pendant la guerre civile.

 

À Point Coupee, j'ai choisi de participer à l'excursion premium intitulée Redemption & Rehabilitation, une visite de la prison d'Angola. Cette prison est réputée pour être l'un des pénitenciers les plus dangereux d'Amérique. Aujourd'hui, Angola est toujours une prison de haute sécurité qui accueille plus de 6 300 détenus, mais elle est connue comme un établissement modèle qui s'enorgueillit de ses projets de réhabilitation fondés sur la foi. Nous avons visité l'immense domaine, dont la superficie équivaut à celle de Manhattan, les anciennes cellules "Chapeau rouge" et la salle d'exécution, et nous avons rencontré des détenus à vie qui nous ont parlé avec fierté des projets extraordinaires auxquels ils participent. La présentation du programme PAWS (Prisoners Assisting Warrior Services) a été la plus marquante pour moi. Les détenus dressent des chiens pour qu'ils deviennent des soutiens à vie pour les vétérans américains souffrant d'anxiété, de dépression, d'invalidité et d'autres problèmes médicaux.

Notre prochaine étape était Natchez, une ville rendue riche par le commerce du coton américain dans les années 1860 et où de nombreux propriétaires de plantations possédaient des biens. Elle a été épargnée par la destruction lorsque la ville s'est rendue pendant la guerre de Sécession. De nombreuses plantations ont été restaurées et sont ouvertes aux visiteurs. Lors de ma visite Hop on Hop off organisée par les autocars de luxe de la marque American Queen Voyages, j'ai pu visiter Rosalie Mansion, qui appartient désormais à la Mississippi State Society Daughters of the American Revolution, qui entretient la maison et les jardins depuis 1938 ; Magnolia Hall, un manoir néo-grec construit en 1858, qui abrite de nombreuses antiquités et du mobilier, ainsi qu'une collection de costumes ; et Stanton Hall, construit par Frederick Stanton, immigrant irlandais et négociant en coton, en 1857. La maison a été entièrement rénovée et comprend le restaurant Carriage House, connu pour sa cuisine du sud. J'ai également réussi à faire une petite visite au Natchez Visitor's Center, qui présente l'histoire complète de la ville. Malheureusement, je n'ai pas eu le temps de visiter le Museum of African American History and Culture, situé au centre de la ville. Ce musée explore les 300 ans d'histoire de la culture afro-américaine à Natchez, depuis l'époque coloniale et le royaume du coton jusqu'à la Reconstruction et au mouvement des droits civiques.

Dans l'après-midi, j'ai participé à l'excursion premium "Story of Cotton" à la plantation Frogmore. C'est l'occasion de se replonger dans les années 1800, de se promener dans les cabanes d'esclaves restaurées et d'entendre les récits de la vie et du travail dans la plantation. Nous avons ensuite visité Longwood Mansion, une immense demeure octogonale de style antebellum construite dans les années 1860, qui s'étend sur sept étages, mais qui n'a jamais été achevée en raison du début de la guerre de Sécession. Si le rez-de-chaussée a été préservé avec son mobilier de l'époque victorienne, les étages supérieurs sont restés tels qu'ils ont été laissés lorsque les ouvriers ont déposé leurs outils.

Vicksburg est la seule ville du comté de Warren et sa situation stratégique sur le Mississippi en a fait le centre du conflit pendant la guerre de Sécession. La ville a été assiégée pendant 47 ans par les forces de l'Union. La principale caractéristique de Vicksburg est le parc militaire national, où de nombreux mémoriaux rendent hommage à ceux qui ont donné leur vie au cours de ces combats brutaux. J'ai pris le bus "hop on hop off" pour visiter la ville et notamment l'église de la Sainte-Trinité, qui compte 26 magnifiques vitraux, dont six ont été conçus par Tiffany & Co, le musée du vieux palais de justice et le musée du vieux dépôt. De nombreux objets, modèles et expositions fascinants racontent l'histoire des soldats qui ont vécu la guerre civile et je dois dire que j'ai réussi à mieux comprendre ce conflit dont j'ai honte de dire que je ne connaissais pas grand-chose avant ma visite.

À Greenville, nous avons pris l'excursion premium au B.B King Museum and Delta Interpretive Center. Il s'agissait d'une visite autoguidée racontant l'histoire du légendaire artiste de blues, depuis ses humbles débuts dans une petite ferme jusqu'à sa transformation en icône internationale. La visite s'est achevée par un spectacle exceptionnel donné par des artistes de blues locaux, accompagné de délicieux en-cas frits du sud.

Après une journée de navigation sur le fleuve paisible, nous avons débarqué à Memphis, d'où j'ai pris l'excursion premium pour Graceland, la demeure du roi du rock 'n' roll, avant d'être déposée à l'aéroport. N'étant pas une grande fan d'Elvis, j'étais intriguée par ce que je pourrais y trouver d'intéressant, mais la visite n'a pas déçu ! Arriver à Graceland, c'est comme arriver à l'entrée d'un parc d'attractions. Comme c'était le 4 juillet, un jour férié aux États-Unis, on nous avait prévenus qu'il pourrait y avoir beaucoup de monde. Nous avons immédiatement bénéficié d'un accès exclusif à travers les barrières, avant les files d'attente du public, organisé spécifiquement pour les invités d'American Queen Voyages, et je pense que c'est ce qui nous a permis d'avoir la meilleure expérience. Nous avons été les premiers à voir le manoir de Graceland, sans la foule massive, ce qui signifie que nous avons pu nous promener dans le manoir à notre propre rythme et avoir la meilleure vue de toutes les pièces. La visite interactive sur iPad, animée en partie par Elvis lui-même et Pricilla Presley, vous a emmené dans un voyage à travers le rez-de-chaussée et le sous-sol de Graceland, vous donnant une expérience totalement immersive de la vie personnelle d'Elvis et de ce qu'était la vie à Graceland, préservée dans le temps tel qu'il l'était en 1977. La visite comprend le salon, la chambre de ses parents, la cuisine, la salle de télévision, la salle de billard, la célèbre Jungle Room, le bureau de son père, le nouveau Trophy Building, le Racquetball Building et le Meditation Garden où Elvis, son frère jumeau, ses parents et sa grand-mère sont enterrés. Mais Graceland ne s'arrête pas là ! De l'autre côté de la route, le complexe de style parc d'attractions abrite des milliers d'objets exposés et divers restaurants, ainsi que la collection de voitures et d'avions personnalisés d'Elvis. Bien que nous n'ayons disposé que de deux heures et demie, nous aurions pu y passer une journée entière. Malgré tout, en tant que non fan d'Elvis, j'ai beaucoup apprécié cette visite et je la recommande vivement !

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