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UNE FORME HISTORIQUE DE VOYAGE

Les grands bateaux fluviaux à roues à aubes et à vapeur sillonnent les fleuves des États-Unis depuis 200 ans. Les grands Reine d'Amériqueconstruit en 1995 à Morgan City, en Louisiane, perpétue la tradition des élégants bateaux à vapeur du XIXe siècle.

L'histoire du bateau à vapeur aux États-Unis commence avec l'inventeur et ingénieur américain John Fitch. Fitch a été le premier à construire et à faire naviguer un bateau à vapeur de 45 pieds sur le fleuve Delaware en 1787. Bien que son bateau à vapeur ait été un succès mécanique, il n'a pas réussi à développer son activité en raison des coûts élevés d'exploitation et de construction.

Le titre de "père de la navigation à vapeur" est attribué à un autre inventeur et ingénieur américain, Robert Fulton. Le premier service commercial de bateaux à vapeur de Fulton a été lancé en 1807 entre New York et Albany - un voyage qui a duré 32 heures à 5 miles à l'heure. La puissance et la conception des bateaux à vapeur ont continué à s'améliorer et ont contribué à faire du bateau un moyen de transport majeur pour les passagers et les marchandises sur les fleuves de l'est et du centre des États-Unis.

L'American Queen est le plus grand authentique bateau à vapeur à roues à aubes jamais construit. Baptisé le 2 juin 1995 par Priscilla Presley à la Nouvelle-Orléans, il mesure plus de 400 pieds de long et près de 90 pieds de large, avec six ponts et 222 cabines pour une capacité de 436 invités et un équipage de 160 personnes.Il navigue principalement sur les fleuves Mississippi, Tennessee et Ohio. Fait amusant, l'American Queen a été baptisé avec une bouteille de sauce Tabasco d'un mètre cinquante au lieu de la traditionnelle bouteille de champagne !

Ce qui différencie l'American Queen de la plupart des bateaux fluviaux existant aujourd'hui, c'est qu'une véritable machine à vapeur est utilisée pour actionner la roue à aubes. Cette machine à vapeur est fondamentalement la même que les moteurs du siècle dernier. Comment fonctionne alors un bateau à vapeur ? La roue arrière de l'American Queen est entraînée par une machine à vapeur à quatre cylindres, inclinée horizontalement, à pistons tandem, composée en forme de cloche, à double effet et à mouvement alternatif. Bien que cela puisse paraître compliqué, c'est assez facile à comprendre.

COMPRENDRE LA TERMINOLOGIE

Pour bien comprendre le fonctionnement d'un bateau à vapeur, il faut revoir quelques termes de base. Il y a quatre cylindres à vapeur. Un cylindre haute pression et un cylindre basse pression se trouvent de chaque côté de la roue à aubes. Le terme "Steeple Compound" signifie que la vapeur est détendue deux fois dans le moteur, les deux cylindres étant directement reliés l'un à l'autre. Par conséquent, les cylindres à haute pression reçoivent de la vapeur "vivante" de la chaudière pour déplacer leurs pistons le long de l'alésage du cylindre. Une fois la vapeur détendue dans le cylindre à haute pression, elle est évacuée dans le cylindre à basse pression. La vapeur se détend alors à nouveau, ce qui permet d'effectuer plus de travail que dans un moteur à simple détente. Un piston tandem signifie que les pistons haute et basse pression sont montés sur la même tige de piston, comme deux personnes sur un vélo tandem.

Une machine à double effet est alimentée par la vapeur à la fois à l'aller et au retour, ce qui double effectivement le nombre de cylindres, entraînant huit expansions à chaque révolution de la roue à aubes. La machine est couchée plutôt que debout et est donc dite horizontale. Les moteurs installés horizontalement répartissent le poids des machines sur une plus grande surface de la coque, réduisant ainsi le tirant d'eau du navire en eaux peu profondes.

MOTEURS DE LA REINE AMÉRICAINE

Le moteur de l'American Queen provient de la drague Kennedy de l'U.S. Army Corps of Engineer. Il a été assemblé en 1932 par Nor Nordberg Manufacturing Company de Milwaukee, Wisconsin. Le Kennedy a été mis hors service après l'exposition universelle de 1984 à la Nouvelle-Orléans, vendu au comté de Bolivar, dans le Mississippi, et son équipement de dragage a été réutilisé par le comté. Finalement, la drague a été mise hors service et a été amarrée à Rosedale, dans le Mississippi.

En juin 1992, une étude des machines a été menée et la décision a été prise d'utiliser les moteurs du Kennedy sur l'American Queen. Après l'acceptation d'une offre pour les moteurs, les travaux de récupération ont commencé. La restauration a été effectuée à Newcastle, Indiana, par Newcastle Engineering, Inc. Les moteurs ont ensuite été transportés par camion à Morgan City, en Louisiane, et l'installation a commencé en septembre 1994 par le service d'ingénierie de bord de l'American Queen.

Vingt-huit mille livres par heure de vapeur vive à 300 livres par pouce carré sont générées par la combustion de carburant marin #2 dans un seul Babcock & Wilcox. L'installation technique de l'American Queen est exploitée 24 heures sur 24, tous les jours de l'année, par des officiers et des membres d'équipage titulaires d'une licence délivrée par les garde-côtes américains. Ils perpétuent une tradition entamée il y a près de 200 ans par les pionniers fluviaux qui jetaient des bûches dans des chaudières en cuivre pour faire remonter les rivières aux bateaux à vapeur, en dépit d'un équipement rudimentaire et de conditions de travail difficiles. Grâce aux connaissances et aux efforts de ces bateliers dévoués, le service de transport de passagers de nuit à l'aide de roues à aubes se poursuit sur les rivières américaines et reste un élément unique du patrimoine américain.

La salle des machines de l'American Queen est ouverte aux visiteurs. La prochaine fois que vous serez à bord, venez voir par vous-même comment fonctionne un moteur de bateau à vapeur.

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