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Lors de nos fréquentes croisières à destination et en provenance de Memphis, nous avons remarqué que les nouveaux arrivants sont souvent aussi enthousiastes, sinon plus, que ceux qui ont passé leur vie dans cette communauté particulière. Qu'est-ce qui engendre une telle passion ? Les raisons sont nombreuses, qu'il s'agisse de traditions telles que la marche des canards à l'hôtel Peabody, des nombreuses variétés de barbecue que l'on trouve dans le centre-ville, de la présence du puissant Fleuve Mississippiet la vaste Graceland d'Elvis, juste au sud de la ville. Cependant, le quartier où tout le monde se rend en masse est la légendaire Beale Street. C'est ici que le blues a été nourri et que les rêves sont devenus réalité.

La rue elle-même s'étend sur près de trois kilomètres à travers le centre-ville et jusqu'au bord de la rivière, où un tout nouveau terminal de croisière et un espace public ont été construits il y a plusieurs années. La place de Beale Street dans l'histoire de Memphis, ses barbecues et ses clubs de blues l'ont rendue extrêmement populaire auprès des habitants et des visiteurs, et elle est souvent le théâtre de célébrations, de foires de rue et de concerts. Les hôtes naviguant sur le Reine d'Amérique se dirigent généralement vers Beale Street pour s'imprégner de l'atmosphère.

Histoire de Beale Street

L'histoire de Beale Street ne remonte qu'à 1841, lorsque la rue a été baptisée par le promoteur Robertson Topp en l'honneur d'un héros militaire de l'époque. La proximité de la rue avec le fleuve Mississippi en a fait un endroit idéal pour les marchands qui desservaient le commerce florissant des bateaux à vapeur. Au fil du temps, le quartier a vu arriver des artistes et des musiciens pour divertir les passagers et les équipages des bateaux à vapeur, et il est devenu une halte réputée pour les musiciens noirs itinérants. La trajectoire de Memphis semblait aller de l'avant jusqu'à ce que la ville soit frappée par la fièvre jaune avec une telle sauvagerie qu'elle a failli être dépeuplée. Robert Church, qui serait devenu le premier millionnaire noir du Sud, acheta de vastes terrains sur Beale Street et dans ses environs. L'Orpheum, connu à l'origine sous le nom de Grand Opera House, ouvre ses portes en 1890 et, neuf ans plus tard, Church crée le Church Park, au nom impudique. C'est à ce moment-là que la musique devient l'élément vital de Memphis. Un énorme auditorium situé dans le parc était l'épicentre des artistes de blues et Beale Street a commencé à développer une identité vraiment unique.

Avec l'ouverture de Church Park en 1899, Beale Street est entrée dans le XXe siècle comme un centre culturel avec des magasins, des cafés, des restaurants raffinés et d'innombrables clubs et bars. Contrairement à de nombreuses villes où l'on trouve des concentrations similaires de lieux de divertissement, un certain nombre d'établissements de Beale Street étaient fièrement détenus et gérés par des Afro-Américains. C'est là que la riche histoire de Beale Street entre en jeu. Ida B. Wells était propriétaire et rédactrice en chef d'un journal de Beale Street, Free Speech, qui prêchait un message anti-ségrégationniste, une initiative plutôt audacieuse pour une ville du Sud. Si vous connaissez l'histoire, vous connaissez Ida B. Wells, qui a cofondé la NAACP. Si vous êtes historien, vous connaissez également l'église baptiste de Beale Street, une structure datant de la guerre civile qui a joué un rôle dans le mouvement des droits civiques naissant.

Beale Street pour les amateurs de musique

Mais Beale Street est surtout célèbre pour le blues. Les mélomanes savent que William Christopher Handy, W.C. Handy en abrégé, est largement reconnu comme le "père du blues". Handy a trouvé sa place à Memphis, d'abord comme professeur de musique pour le Knight of Pythias Band du maire de Memphis, Thornton, après avoir été recommandé par Booker T. Washington. Le blues était né.

Une chanson de campagne écrite par Handy au début des années 1900 a fini par être connue sous le nom de "Memphis Blues" et, en 1916, il a écrit un standard de blues intitulé "Beale Street Blues". Malheureusement, à l'époque, Beale Street s'appelait officiellement Beale Avenue, mais la chanson est devenue si populaire et si influente que la ville a décidé de changer le nom de l'artère, qui est passée d'avenue à rue, afin que l'association musicale soit reconnaissable par tous. Pour la génération suivante, les grands noms du blues et du jazz ont afflué à Memphis. B.B. King, Louis Armstrong, Muddy Waters, Rosco Gordon et bien d'autres ont tous fait leurs débuts sur Beale Street, tandis qu'un style de musique unique, baptisé Memphis Blues, prenait racine. Dans les années 1930, Beale Street a été reconnue comme le lieu de naissance du blues et Wikipedia note qu'un livre sur l'essor du blues, intitulé Beale Street : Where the Blues Began, est devenu le "premier livre d'un auteur noir à faire l'objet d'une publicité dans le Book-of-the-Month Club News".

En 1966, une partie de la rue a été classée monument historique national et, en 1977, le Congrès a désigné Beale Street comme la "maison du blues" par une loi officielle. Bien que Beale Street ait été délabrée à l'époque, elle est aujourd'hui le joyau brillant du collier du centre-ville de Memphis. Voyages de l'American Queen propose un certain nombre de voyages qui commencent ou se terminent à Memphis. Venez découvrir par vous-même ce qui fait de Beale Street l'épicentre du blues.

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